Buenos Aires, Argentina | AFP.

La Argentina de Lionel Messi enfrentará a su verdugo de las últimas dos copas de América, un Chile con bajas pero aguerrido, en partido clave el jueves para no caer en la banquina de la ruta que lleva al Mundial de Rusia-2018.

La Roja llegó a Buenos Aires cuarta en la tabla de la clasificatoria sudamericana, con 20 puntos. Se adueña por el momento de la última plaza directa para la cita rusa. La Albiceleste está quinta con 19 unidades, en la zona de repesca para lidiar con el ganador de Oceanía.

Se perfila así un encuentro sin dar ni pedir cuartel, en un estadio Monumental de Buenos Aires con entradas agotadas. Es por la fecha 13 y luego quedarán sólo cinco jornadas por disputarse. Casi 60.000 aficionados empujarán a los argentinos con el tradicional cántico "Vamos vamos a ganar".

"Chile es el partido clave, si lo sacamos adelante, tendremos todo allanado para ir al Mundial", declaró el DT argentino, Edgardo Bauza. Prometió llevarle la Copa del Mundo al papa Francisco. "Recen por mí", podría decir el 'Patón'.

Los chilenos ya demostraron personalidad futbolera de sobra al vencer a los argentinos en sendas finales, la de la Copa América Chile-2015 y la Copa Centenario EEUU-2016. En ambos casos a penales. Consolidaron una paternidad incómoda para Argentina, primera en el ranking de la FIFA.

Liderar el fútbol mundial es por lo menos raro para un equipo que ha tenido tantas sombras y pocas luces en los últimos años. Sus figuras de lustre internacional son triunfadores con camisetas de clubes, pero con la blanca y celeste carecen de identidad de juego.

Messi tuvo que aparecer con su talento y magia a toda orquesta para rescatar a Argentina del precipicio. En la fecha 12 marcó un gol y dos asistencias magistrales. Así golearon a Colombia 3-0.

Chile viene de ganarle a Uruguay 3-1 y sumó 11 de los últimos 12 puntos disputados. Será un choque de campanillas. "Vienen partidos de primer nivel (Argentina y Venezuela), de ritmo alto y disputa fuerte. Vamos a buscar estar a la altura", dijo el DT argentino de La Roja, Juan Antonio Pizzi.

– Subas y bajas –

El problema de Chile es que perdió para jugar con Argentina a piezas estratégicas. Arturo Vidal está suspendido y Marcelo Díaz y Gary Medel están lesionados.

El lado bueno de la historia es que el goleador Alexis Sánchez parece recuperado y que ha retornado Jorge Valdivia, figura en la Copa América-2015. "Está incluido en un grupo que creemos nos puede dar soluciones", afirmó PIzzi.

En lugar de Díaz, el entrenador convocó a Carlos Carmona, un pilar cuando el DT era Jorge Sampaoli.

En las filas que comanda Bauza está casi descartado Paulo Dybala y se quedó afuera por lesión el lateral Pablo Zabaleta. Tampoco contará con el defensor Ramiro Funes Mori, que quedó afuera por acumulación de amonestaciones.

Colombia le pisa los talones a Argentina, con 18 unidades, y juega de local ante Bolivia. Para colmo la Albiceleste debe marchar a la atemorizante altura de La Paz en la fecha 14.

El partido se iniciará a las 20h30 locales (23h30 GMT). El árbitro será el brasileño Sandro Ricci secundado en las líneas por sus compatriotas Emerson Carvalho y Marcelo van Gasse.

Estas son las probables alineaciones:

Argentina: Sergio Romero – Gabriel Mercado, Nicolás Otamendi, Marcos Rojo, Emmanuel Mas – Lucas Biglia, Javier Mascherano – Lionel Messi, Ever Banega o Sergio Agüero y Ángel Di María – Gonzalo Higuaín. DT: Edgardo Bauza.

Chile: Claudio Bravo – Mauricio Isla, Gary Medel o Eugenio Mena, Gonzalo Jara, Jean Beausejour – Francisco Silva, Charles Aranguiz, Pablo Hernández o José Fuenzalida, Jorge Valdivia – Eduardo Vargas y Esteban Paredes o Alexis Sánchez. DT: Juan Antonio Pizzi.