• Por Andrew Ross Sorkin

El año pasado ha sido importante para las noticias sobre negocios. Sin embargo, si tienes tiempo en estas semanas para alejarte del ataque de información, hay un puñado de libros de negocios en verdad reveladores a los cuales vale la pena prestar atención. Como lo hago cada año, leí cuidadosamente decenas de libros para identificar varias gemas.

Para mí, el libro de negocios más revelador del año tal vez sea "Janesville: An American Story", de Amy Goldstein. Si en verdad quieres entender qué está sucediendo en la economía real de la actualidad –más allá de los titulares sobre las nuevas alzas del mercado bursátil, las políticas tributarias o la última lista de multimillonarios–, invierte parte de tu tiempo en esta historia verídica acerca de lo que sucedió en Janesville, Wisconsin, después de que cerrara una planta de General Motors en este pueblo de clase media.

Para elaborar esta fascinante lectura de una investigación tan profunda, Goldstein pasó una cantidad considerable de tiempo en Janesville. Como resultado, obtienes una sensación palpable de cómo es la vida en este lugar; del impacto financiero y psicológico que acarrea el cierre de una gran planta; y de las repercusiones que ha tenido este suceso en otros negocios e instituciones.

Ya que estamos en el tema de la clase media en declive, "The Great Leveler: Violence and the History of Inequality from the Stone Age to the Twenty-First Century" (El gran nivelador: la violencia y la historia de la desigualdad desde la Era de Piedra hasta el siglo XXI), de Walter Scheidel, es un libro con un argumento inteligente. Como podrás notar desde el título, Scheidel defiende que, a lo largo de la historia, la desigualdad solo ha generado cosas terribles (por ejemplo, las pandemias y las guerras). Para cualquiera que haya debatido sobre asuntos relacionados con la desigualdad y sus significados más amplios, este libro es más que una poderosa disquisición teórica.

El siguiente libro en mi lista no es precisamente uno de negocios, pero sí ofrece muchas lecciones importantes sobre liderazgo: "Grant" de Ron Chernow. Lloyd C. Blankfein, el director ejecutivo de Goldman Sachs, lo coloca en la parte más alta de su propia lista de lecturas por una buena razón: al relatar la vida de Ulysses S. Grant, Chernow ilumina a un líder quien estuvo a punto de no serlo. Una porción sustancial del libro examina muchos de los fracasos de Grant, en los negocios, la política y su vida personal. De estos fiascos Grant emergió para convertirse en un presidente de dos términos, y tal vez uno de los líderes más subestimados de la nación.

Otro libro bien narrado sobre liderazgo, uno que tiene la astucia para disfrazarse de libro sobre deportes es "The Captain Class: The Hidden Force that Creates the World's Greatest Teams" de Sam Walker. El autor pasó años identificando los equipos más exitosos de la historia, y después intentó descubrir qué los había hecho lo que eran. Su respuesta: "El ingrediente más importante en un equipo que logra y mantiene grandeza histórica es el carácter del jugador que lo lidera".

Con conocimiento genuino del tema, describe siete características de los grandes capitanes, a quienes se refiere como capitanes de Nivel uno. Hay un rasgo en particular que se me quedó grabado, en especial en esta época de las selfis: "A la mayoría de los capitanes de Nivel uno no les interesan nada los adornos de la fama. No buscan la capitanía por el prestigio que conlleva".

En la categoría de narrativa de negocios –aquellos libros que pasan desapercibidos pero que están llenos de detalles deliciosos sobre las intrigas corporativas–, los mejores fueron "The Spider Network: The Wild Story of a Math Genius, a Gang of Backstabbing Bankers, and One of the Greatest Financial Scams in Financial History", de David Enrich, sobre el escándalo Libor, y "Wild Ride: Inside Uber's Quest for World Domination," de Adam Lashinsky, sobre Uber.

Enrich, un exeditor del Wall Street Journal quien ahora ocupa un cargo de editor en The New York Times, convirtió la que pudo ser con facilidad una historia académica estéril en un "thriller" apasionante, al estilo de John Grisham. El libro de Lashinsky brinda al lector una mirada profunda hacia la creación del gigante del servicio de transporte privado y también busca explicar qué creó la descompuesta cultura corporativa que produjo tantas historias negativas este año.

"Wild Ride" ofrece un retrato mordaz del ex director ejecutivo de Uber, Travis Kalanick, a quien Lashinsky muestra al mismo tiempo como un genio y un testarudo descontrolado (y no en el buen sentido de la palabra). Debido al momento en que fue publicado, el libro no incluye muchos de los episodios que consumieron a Uber en el 2017, entre ellos en el que Susan Fowler hizo viral la publicación de blog sobre la cultura misógina de la empresa y el de la destitución de Kalanick. Sin embargo, hasta que se escriba ese libro –y seguro alguien lo hará–, "Wild Ride" es un buen capítulo introductorio.

Debido a toda la merecida atención que ha recibido el acoso sexual en los lugares de trabajo, vale la pena reconsiderar la manera en que Ellen Pao cuenta su historia en "Reset: My Fight for Inclusion and Lasting Change". Pao fue una capitalista de riesgo en la prominente firma de Silicon Valley Kleiner Perkins Caufield & Byers, y una de las primeras en denunciar de forma pública una cultura que necesita cambiar de manera urgente y fue a juicio para pelear su caso.

Si eres un estudiosito, hay dos libros con los que vale la pena quemarse las pestañas: "Adaptive Markets: Financial Evolution at the Speed of Thought", de Andrew W. Lo, y "Machine, Platform, Crowd: Harnessing Our Digital Future", de Andrew McAfee y Erik Brynjolfsson. Advertencia: estos libros no son lecturas de playa, pero aportan de manera significativa a los campos que cubren.

El libro de Lo ofrece una forma particular de pensar la idea de los "mercados eficientes": una nueva hipótesis que merece consideración sobre el modo en que los mercados pueden ser a veces racionales y otras tantas irracionales. "Machine, Platform, Crowd" es una mirada vanguardista a la manera en que los negocios interactuarán con la inteligencia artificial y cuáles serán las implicaciones que tendrá esta interacción en la forma en que se transforman las industrias.

Finalmente, lo mencioné antes el año pasado, pero, si no has leído "Principles: Life and Work", de Ray Dalio, hazte un favor y léelo. Aprenderás sobre la forma novedosa en que Dalio aborda la gerencia, lo cual involucra concentrarse en tus fracasos. Algunas de sus estrategias pueden resultar incómodas. Pero, hay un asunto más importante: si estás dispuesto a aceptar algunos de sus consejos inusuales, conocerás cosas de ti mismo. Es un libro que te obliga a ser introspectivo y te hace querer aprender de tus propios errores. Sé que eso provocó en mí.